La alimentación en el espacio 1

Los astronautas suelen perder peso en los vuelos espaciales. En muchos casos no llegan a consumir ni el 50% de la comida preparada. Así que las agencias espaciales se ven obligadas a idear alimentos que además de aportar las necesidades calóricas sean apetecibles.

Se ha estudiado mucho el tema y cuando se les pregunta a los astronautas de por qué no comen, suelen responder que simplemente no tenían hambre.

En el futuro viaje a Marte la alimentación de los astronautas va a tener que cambiar muchísimo. Para empezar, las actuales naves espaciales tiene hornos para calentar la comida; pero no tienen ni frigoríficos, ni congeladores. Esto reduce mucho la variedad de alimentos que se pueden comer. Por ejemplo no puedes comer alimentos frescos. Actualmente, las alternativas posibles para envasar la comida son fundamentalmente tres:
       a) Alimentos deshidratados, mediante un proceso de congelación al vacío llamado “liofilización”
       b) Alimentos termoestabilizados, es como si estan enlatados, pero dentro de unas bolsas flexibles.
       c) Alimentos irradiados. un proceso que evita la proliferación de bacterias.

Se sabe que en el espacio el metabolismo se ralentiza y nuestro cuerpo necesita menos calorías. Tanto es así que en los viajes espaciales los astronautas beben muchosimo menos líquido que en la Tierra. Tambien es verdad que no hay mucha variedad de bebidas. Todas las bebidas que suben a una estación espacial tienen que ser en polvo puesto que en el espacio las bebidas con gas nos producirían sensaciones dolores estomacales. La primera bebida que subio al espacio fue el Tang y era para queJohn glenn le quitara el sabor asqueroso al agua. 

El por qué de la ausencia de hambre en el espacio se cree que está en el estres que se vive en un viaje espacial: mucho trabajo, nerviosismo, problemas de espacio y de habitabilidad en la cápsula espacial, hacen que el astronauta no quiera relajarse para comer tranquilamente y simplemente “picotee” algo.  Además en el espacio el sistema digestivo se ve afectado. Por ejemplo, los astronautas no pueden expulsar los gases, “tirarse pedos en castellano”, con facilidad debido a la falta de gravedad. Así que hay que tener cuidado con los alimentos con pieles ( lentejas, garbanzos, etc). Añadido a esto, la mayoría de los astronautas suelen tener diarreas en los primeros días del viaje por un problema con la mucosa del intestino.

Por si fuera poco, muchos alimentos cambian su sabor cuando estan en el espacio, de tal manera que lo que aquí parece un manjar en el espacio es “pura bazofia”. En favor de estos alimentos, hay que decir que a los astronautas se les tapona la nariz, como cuando tienes un catarro, por culpa de la ausencia de gravedad y que por lo tanto no perciben de igual manera los alimentos.

La rutina de un astronauta a la hora de comer sería: el astronauta coge una bolsa de carne o pollo deshidratado al vacío; le inyecta una cierta cantidad de agua caliente de un dispensador que hay en la cocina del transbordador. Acto seguido le da un “masaje” a la bolsa para que el agua se mezcle bien a los tejidos de la carne, espera 10 minutos para que los alimentos se rehidraten. Después debe recalentar la bolsa dentro del horno.

Un problema serio es que en los viajes espaciales, los astronautas pierden masa ósea. Los huesos pierden minerales y se debilitan. Como ejemplo diremos que perdemos mucho calcio, mientras que el hierro crece en exceso. La pérdida natural de masa ósea en personas adultas en la Tierra está cerca del 1% al año. Pero en el espacio, la pérdida ronda el 1% al mes.

Para evitar este estres provocado por los problemas alimentarios, los astronautas tienen permiso para llevar en el viaje algún alimentos que le guste y que les recuerde a su vida en la Tierra. Ni que decir tiene que los rusos siempre se llevan “Vodka” y Pedro Duque, primer astronauta español, se llevó chorizo (espero que fuera de Zamora… ¡Se me esta haciendo la boca agua de pensarlo!), además propuso que se incorporara la paella en la dieta de los astronautas. Al final una paella deshidratada viajó al espacio y por lo que he leido fue un rotundo éxito, eso sí sin pescado, por aquello de no llenar la nave de olor a pescado.

Curioso es que en los primeros viajes espaciales, los astronautas practicamente no comían fibra en las misiones espaciales. Es una realidad que la fibra aumenta los residuos fecales (dicho finamente la mierda) y eso aumentaba el problema de los residuos en las naves. La decisión de quitar la fibra de la dieta provocó que muchos astronautas estuvieran estreñidos, y con ello tuvieran peor humor. Tras muchas quejas, al final, se tuvo que volver a incorporar la fibra en la dieta espacial.

Todo lo anterior no pasa de ser anecdótico, el  gran problema de los viajes espaciales es la gran oxidación que se produce en las células del cuerpo. Los investigadores intentan producir un coctel perfecto de antioxidantes que pueda eliminar la oxidación de las células. Este coctel debería incluir productos derivados de la soja (reduce el daño celular), junto con nutrientes ricos en las vitaminas C y E. Este daño celular provoca la aparición de tumores cancerígenos, riesgo inaceptable en  la próxima misión a Marte.

Igualmente en los viajes espaciales de larga duración se produce una reducción de la masa múscular. Para evitarlo, además del ejercicio diario, se incorpora un suplemento de aminoácidos esenciales para estimular la síntesis muscular de proteínas.

En definitiva la vida en el espacio con ausencia de gravedad acelera el envejecimiento humano y tan solo una correcta alimentación puede paliar esos estragos.

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